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CIENCIA

El homínido que se olvidó de trepar por los árboles

Homo antecessor no se trasladaba de rama en rama y no debía tener buena puntería en el lanzamiento de objetos a larga distancia

MARTA CASADO
14/01/2020

 

Australopithecus afarensis, especie a la que pertentecía Lucy, fue el primer homínido en caminar erguido hace más de tres millones de años. Pero pasaba gran parte de su tiempo en los árboles. Con Homo erectus, ergaster si está en África, el desplazamiento a través de los árboles se había abandonado.

En Homo antecessor los árboles sólo servían para coger frutos y aquella tradición heredada de los primates de traslado de rama en rama no era ya ni un recuerdo. Así se desprende de un análisis realizado a dos escápulas de antecessor inmaduros realizado por el Centro Nacional de Investigación sobre la Evolución Humana (Cenieh). El estudio, publicado por ‘Journal of Human Evolution’, determina un nuevo rasgo moderno de la especie recuperada en Atapuerca.

El estudio, liderado por José María Bermúdez de Castro, ha permitido comparar dos omóplatos de esta especie, sólo localizada en Gran Dolina, con dos especies singulares en lo que al bipedismo se refiere. ATD6-116, es una escápula que pertenece a un niño o niña de dos o tres años, se compara con la pieza DIK 1-1 correspondeinte a la niña de Dikika, aparecida en Etiopía. Esta pequeña Australopithecus afarensis de más de tres millones de años son similares a las escápulas de los primates que llevan una vida arborícora. Al comparar la pieza de Atapuerca y la de Dikika se observan diferencias: «claramente se aparta de la del espécimen juvenil DIK-1-1 (…) señalando diferencias funcionales en el comportamiento locomotor entre Australopithecus y homínidos del Pleistoceno temprano tardío», refleja el artículo.

La pieza de un antecessor juvenil, ATD6-118, se compara con el niño de Turkana. El esqueleto de Homo ergaster, para muchos científicos los erectus africano, murió a los 12 o 13 años y el estudio de su omóplato ya hablaba del abandono completo de los árboles para trasladarse. El omóplato de KNM-WT 1500 tenía 1,6 millones de años y similitudes con el joven antecessor que deambulaba hace 800.000 años por Atapuerca. «Presentan un estado de desarrollo similar, aunque la escápula KNM-WT 1500 es claramente más grande (…) pero comparten algunas características como su estrechez relativa y el valor de los ángulos axilloglenoide y spinoglenoide».

El estudio sobre la espalda de Homo antecessor y sus características postcraneales y la información que aporta seguirá dando pistas sobre esta especie de quien sólo se han obtenido unos 160 restos fósiles de, al menos, 11 individuos la mayoría niños y jóvenes canibalizados. «Falta por averiguar si su crecimiento seguía las mismas pautas que las de Homo sapiens, una investigación en curso, que aún puede generar mucha información vital para conocer las características biológicas de Homo antecessor», comenta José Mª Bermúdez de Castro. Además, el estudio debate la hipótesis de que una de las características de la escápula (anchura de la cavidad glenoidea) pueda informar sobre la posibilidad de arrojar o no objetos a larga distancia: «Si esa hipótesis fuera correcta, Homo antecessor habría sido incapaz de arrojar piedras y otros objetos con relativa precisión. Puesto que apenas hay escápulas en el registro fósil, la pregunta queda en el aire», afirma Bermúdez de Castro.

FÓSIL VIRTUAL
Son muy pocas las escápulas completas del registro fósil mundial. Son unas piezas del esqueleto tremendamente frágiles y más en individuos inmaduros como los analizados. Sólo existen cuatro ejemplares completos de esta parte anatómica del esqueleto de individuos con entre seis millones y 100.000 años de antigüedad. El resto «están incompletas y solo proporcionan información parcial», señala el Cenieh en una nota.

De esta fragilidad habla el estudio virtual de una de las dos piezas de Gran Dolina. Una de las escápulas ha recibido una «lenta y minuciosa» restauración en el Instituto de Ecología Humana y Evolución Social (Iphes) de Tarragona a cargo de Lucía López Polín. La otra no pudo ser extraída del bloque de arcilla calcificada en el que se encontraba y el equipo del Laboratorio de Microscopía y Microtomografía Computerizada del Cenieh la ha podido extraer de manera virtual mediante el uso de MicroCT. Imágenes que ha permitido su estudio.

Con todo, en el festín caníbal de TD-6 de Gran Dolina se encuentra la mitad del registro de omóplatos del Pleistoceno a nivel mundial. «Nada menos que el 50% de todas las escápulas del registro del Plioceno y del Pleistoceno se han encontrado en el nivel TD6 del yacimiento de la Gran Dolina, lo que sugiere de manera indirecta las características de la ocupación humana de este nivel», señala Bermúdez de Castro. Teniendo en cuenta que el registro actual de la especie se ha obtenido en dos sondeos, realizados en dos tandas en 1993 en el sondeo vertical del yacimiento y en análisis del retranqueo de Dolina en 2003, la esperanza es que el abordaje en extensión del yacimiento en el nivel TD-6 se convierta en un festín de fósiles. Habrá que esperar a la próxima campaña para determinar cuándo llegará ese momento.

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